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谷歌母公司开发智能鞋,硅谷洞察

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谷歌的母公司Alphabet以积极寻求雇佣顶尖的计算机工程师而闻名。现在,该公司将注意力转向,打算从生命科学和医疗保健行业招聘顶尖人才。

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CNBC获悉,谷歌母公司Alphabet旗下生命科学部门Verily一直在寻求合作伙伴,联合开发嵌有传感器的智能鞋——能监测用户的运动、体重,甚至能监测用户是否摔倒。

Alphabet一直在通过其风险投资部门GV和实验医疗技术部门向生命科学研究投入大量资金。

谷歌的联合创始人谢尔盖·布林和拉里·佩奇先之前表示,由于医疗保健行业监管的复杂性,谷歌不会成为一家医疗保健公司。但现在,Alphabet的三大“其他赌注”都集中在市场规模达3万亿美元的医疗保健行业。Alphabet旗下的两大风投公司GV和CapitalG也在该领域进行投资。

澎湃新闻见习记者 张唯 综合报道

三名知情人士透露,Verily最近数月多次在秘密会议上展示了智能鞋原型产品,希望吸引合作伙伴生产、销售智能鞋。目前尚不清楚Verily是否已放弃智能鞋项目。

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SidewalkLabs可能是最令人惊讶的公司。SidewalkLabs是Alphabet的子公司,其旨在利用技术解决大城市问题。为向其“护理实验室”的研究计划招聘医疗保健方面的人才,该公司本月发布了的新招聘岗位,包括工程师、首席卫生官和社区保健主管。除了一个中级职位详细描绘了宏大的愿景——“数字时代的护理服务是什么样子”,有关“护理实验室”的公开信息披露很少。

一家美国初创公司正在研发“心脏病预防针”,欲通过基因编辑疗法降低心脏病的发病率,预计在3年内开启人体实验。近日,其基因编辑计划得到谷歌母公司Alphabet风险投资基金的支持,完成了5850万美元的A轮融资。

如果Verily能推动这一项目获得成功,智能鞋将拥有诸多健康相关用途。例如,体重突然增加是体内出现水肿的信号,而水肿是充血性心力衰竭的一个症状。两名知情人士透露,智能鞋另一个有趣的用途是摔倒监测,这一用途对老年人特别有用。Verily未就此置评。

现在,GV和Verily正联手与一家名为Verve Therapeutics的初创公司合作,旨在降低人们患心脏病的风险。在美国,心脏病是导致死亡的主要原因。Verve正着手开发一种注射疗法,使数百万人不再需要每天服用药片。

Alphabet旗下专注于长寿的药物研发中心Calico和谷歌旗下的生命科学公司Verily也在大规模招聘生命科学和医疗保健领域的人才。

这家新兴生物技术公司名为Verve Therapeutics,由美国麻省总医院基因组医学中心主任、前哈佛医学院心脏病专家Sekar Kathiresan创立。

苹果最近为最新款Apple Watch引入了摔倒监测功能,这为用户在摔倒造成重伤时呼叫救护车提供了一种途径。

对于Alphabet来说,Verve代表着其在X孵化的最重要的早期科学项目之一的潜在收入来源。X是一家研发实验室,也是Waymo的自动驾驶汽车、Wing的送货无人机和Chronicle网络安全项目的所在地。

迄今为止,Alphabet在医疗保健领域的明星人才包括基因泰克的前首席执行官和苹果公司的董事会主席亚瑟·莱文森,目前还有担任Calico的CEO;美国家心理卫生研究所的前负责人汤姆·英赛尔,目前在Verily任职;哈佛医学院和布里格姆妇女医院的心脏病学家杰西卡•梅加,目前也在Verily任职。

人体内的胆固醇含量与心脏病的发病率相关,随着年龄的增长,胆固醇可能会堵塞血管并最终导致心脏病发作。据《卫报》报道,Verve Therapeutics准备运用CRISPR-Cas9基因编辑技术,转变肝脏中参与制造低密度脂蛋白胆固醇的PCSK9基因。该公司的首席科学顾问、宾夕法尼亚大学的遗传学家克朗·穆苏努鲁(Kiran Musunru)曾使用CRISPR-Cas9修饰小鼠的PCSK9基因,成功地将小鼠的胆固醇降低了35%至40%。

Verily之前被称作谷歌生命科学部门,2015年剥离为谷歌母公司Alphabet旗下一家独立公司。1月,Verily从银湖等投资公司获得10亿美元融资,以“增加灵活性和机会”,这可能是它将从Alphabet剥离成为一家完全独立的公司的迹象。

2016年,谷歌真正成为Alphabet旗下的一家独立公司,去年通过私募股权公司银湖(Silver Lake)的一轮融资,从外部筹集了10亿美元资金。该公司的大部分项目,从手术机器人到临床研究,仍处于研究阶段,但该公司将开始面临越来越大的压力,要求将其技术商业化并产生回报。Alphabet首席财务官露丝•波拉特(Ruth Porat)在银湖交易达成时加入了该公司的董事会。

Alphabet目前正在寻找计算机生物学家、机器人专家和顶尖的学术研究人员,这些职位的竞争都非常激烈。

Verve Therapeutics强调称其只开发编辑体细胞的治疗方法,这种基因编辑不会传递给后代。

Verily已招聘了数十名工程师、科学家和医疗专家,它的许多技术大腕最初都曾在谷歌任职。Verily在与规模更大的公司联合开发和商业化其技术方面获得了一些成功。

Verily上周宣布了与Verve的合作,并提供了6000万美元的融资,其中大部分来自GV。

生命科学行业的竞争对手对Alphabet的人才招聘五味杂陈。

2014年,《科技日报》曾报道克朗·穆苏努鲁及其同事的PCSK9基因编辑研究。两人当时发表在美国心脏协会杂志《循环研究》发表的研究显示,通过基因组剪辑技术转变PCSK9肝脏基因的功能,可以降低心脏病发作风险。他们的动物实验表明,只需打一针就能永久降低小鼠体内胆固醇水平,使心脏病发作风险降低40%到90%。

除智能鞋外,Verily还在开发另外数个硬件项目,其中包括自平衡勺子——能帮助患有运动障碍疾病的患者吃饭、用于医疗研究项目的智能手表和“智能”眼镜——能帮助远视患者提高视力、帮助白内障患者在手术后提高视力。

在它的早期,确实被称为谷歌生命科学。该公司的一个项目专注于纳米颗粒,即可用于帮助提高药物治疗针对性的微小颗粒。谷歌有一群工程师和科学家多年来一直致力于这项技术。Verily在一篇博客文章中说,他们开始研究寻找治疗疾病的新方法,包括潜在的新药。

WindhamVenturePartners的负责人辛西娅•伊称,“在所有高科技公司中,Alphabet在生命科学领域建立新业务的表现最突出”。VenturePartners是一家专注于健康的基金公司。

当时,克朗·穆苏努鲁表示,“这一方法来治疗心脏病,从实验室到人类临床试验,可能还要10年左右”。

“这是谷歌生命科学最早的科学项目之一,那时候它还是谷歌X的一部分,”Verily的首席医疗官、执业心脏病学家杰西卡·米克(Jessica Mega)博士说。虽然Alphabet以在线广告闻名,但她表示:“我们可以做基础科学,而且我们实际上已经做好了准备。”

伊表示,“短期内,我们将看到生物技术和健康领域的部分初创公司会努力使其薪酬与Alphabet等大型公司的薪酬看齐”。

研发心脏病基因编辑疗法的初衷是改变心脏病的治疗范式。

“保护世界免受心脏病发作困扰”

她表示,其公司投资的几家初创企业的部分核心人才已经跳槽至Alphabet,但她拒绝提供相关细节。她说,如果Alphabet加快收购生命科学领域的初创公司或寻求与其建立合作关系,长期来看,这可能对该行业有利。Verily宣布已经与行业巨头开展一系列合作,包括葛兰素史克、赛诺菲和强生公司。

Sekar Kathiresan对路透社表示,大多数心脏病患者需要每天服药,但现有的心脏药物存在价格高、副作用大等缺点。基因编辑疗法可以将心脏病的治疗范式从每日吃药、每月注射药物转变成“一劳永逸”方式。即通过一次性基因治疗就可以永久性地防止心脏病发作。

Mega说,Verily团队开发了一种方法,可以为Verve这样的公司“可靠地开发纳米颗粒”。Verve是第一家与Verily的纳米颗粒合作的外部公司,它计划利用这项技术将药物通过血液运送到肝脏。

BessemerVenturePartners的生物技术投资人史蒂夫•克劳斯表示,如果Alphabet在自家后院大规模招人,生命科学行业将更为紧张。Alphabet的总部在硅谷,而不是在波士顿和剑桥市,在后两座城市生命科学公司与哈佛和麻省理工学院的科学与工程部门有着密切联系。他说:“我很担心人才大战”。“Alphabet将去那里招聘。”

据《卫报》报道,该公司预计在三年内开展人体实验,对患有罕见遗传疾病的心脏病易发群体进行治疗。如果治疗效果安全有效,将推广至更多人群。Kathiresan表示,该基因编辑疗法可以用于那些曾经历心脏病发作且希望避免再度发作的成年人。

“我们的最终目标是保护世界免受心脏病的侵袭,”Verve的首席执行官塞克·凯瑟瑞森(Sek Kathiresan)博士说。

另外一些人,比如初创公司Alector的生物技术高管和遗传学家SabahOney则认为,Alphabet对该领域充满兴趣,总体上带来的是“净正面”效应。他说:“我看到很多聪明的科学家得到Alphabet的青睐并与其协商,或者直接加入谷歌,领取高额的薪资”。“科学家的薪资很低,他们的价值被严重低估,所以对人才的竞争只会是一件好事。”

近日,Verve Therapeutics获得由谷歌母公司Alphabet旗下风险投资基金领投的5850万美元A轮融资。据悉,这笔资金将用来开展早期动物实验。

在美国尽管制药公司在潜在的治疗上花费了数十亿美元,但每年仍有60多万人死于心脏病。Kathiresan说,Verve最初关注的是一种罕见的疾病,它与极高的胆固醇水平有关,每百万人中就有一人受其影响。从那时起,Verve希望提供一种新的一次性注射疗法来取代药片。

除Alphabet的风险资本部门外,Verve Therapeutics的A轮投资方还有ARCH Venture Partners,F-Prime Capital和Biomatics Capital。

凯瑟琳森(Kathiresan)是一名心脏病学家和遗传学家,她花了数年时间研究那些拥有一种自然发生的基因变异的人,这种基因变异能降低他们患心脏病和冠心病的风险。这使她致力于一种新的疗法,以特定基因为目标,并对其进行编辑,以降低血液中的有害胆固醇。

Verve正在使用CRISPR工具开发这些基因编辑技术,并与另一家初创公司Beam Therapeutics合作。Verve面临的主要挑战之一将是向医生和潜在买家证明,这种疗法比传统药物更有效。

作者:Christina Farr

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